(56) Aangezien Michele een Napolitaanse godheid was, had hij zich via attributen als een bruine bolhoed, een bonten mantel en een zonnebril aardig vermomd. Zijn stem klonk schor en vooral bijzonder nijdig. “Matteo mijn vriend, hoe gaat het� Stomverbaasd liet ik hem binnen. Onze relatie was totaal bekoeld, en de manier waarop Michele op dit moment met me omging was typisch voor zijn persoonlijkheid. Doen alsof er niets gaande was, maar dan met één harde klap toeslaan. Ik was dus op mijn hoede. “Niemand mag weten dat ik hier ben. Laat dit ook een hint zijn voor jou, capito?†Ik knikte voorzichtig. Met klamme handen opende ik de deur die de scheiding vormde tussen de inkomgang en de living. Leona keek al snel op en vroeg zich af wie de man was. Schoorvoetend begaf ik me naar de salontafel. Ik maande Leona aan om zich even af te zonderen, maar Michele vond dit onnodig. “Jullie weten immers alles van elkaar, niet waar?†Zijn cynische toon stond me allerminst aan, maar ik liet mijn aantijgingen varen. De schrik kroop al snel in mijn vel, en dit bleef niet onopgemerkt voor Michele. Toen hij zich comfortabel op de lederen bruine stoel had genesteld, zocht hij in zijn binnenzak kennelijk iets. Met een zelfverzekerde blik gooide hij letterlijk de feiten op tafel. “Dit, mijn beste vriend, is een verklaring. De media zou er van smullen, daar ben ik zeker van.†Ik graaide het blad weg van de tafel en begon uitvoerig en uiterst geconcentreerd elk woord uit te spitten. Leona, kennelijk de meest pientere van onze twee, had al snel in de mot waar het exact over ging. Licht paniekerig probeerde ik Michele’s beschuldigingen te riposteren, zonder succes. Ik kon helemaal niets uitbrengen, ook al doordat ik begon te stotteren. Stotteren bij mij betekende bijzonder veel stress. “Kijk Matteo. Je zit muurvast. De prestaties van het gehele team waren nu eenmaal niet rechtvaardig bekomen. Jaloersheid is een grote factor van mijn actie nu, dat weet ik. Maar het wordt tijd dat de waarheid aan het licht komt. Wij van Lete Cycling Team hebben de gehele wielerwereld opgelicht. Ik betwijfel of we de stimulerende middelen weldegelijk nodig hadden, gezien het talent van ons vier. Maar we zijn gezwicht voor de druk van bovenaf. Ik stap naar de media met dit verhaal volgende week, tenzij…†Michele keek recht in zijn ogen. Aangezien ik hem nog altijd goed kende, kon ik recht door zijn zelfverzekerd en cynisch pantser kijken. Michele’s hart kwam naar boven. Hij werd er zelfs emotioneel bij. “Ik heb geen andere keus Matteo, in een jaar tijd heb ik al mijn geld verloren. Niets heb ik nog overgehouden van onze bloeiperiode. Jij duidelijk wel. Ik stap naar de pers tenzij je mij een som van 50.000 euro overhandigd.†Op een ongelovige toon trachtte ik Michele te overhalen om te zwijgen in alle talen, zonder te betalen. Hij had dit bijzonder goed doordacht, want ook Damiano en Francesco wisten hier al van. Michele wou puur zijn eigen vel redden door als enige naar de pers te stappen en zo de lichtste straf te riskeren. “Had dan gewoon gevraagd om geld Michele, we blijven een hechte groep. Niemand kan ons dit doen afpakken.†Michele was allesbehalve onder de indruk. “Daarom dat wij eigenlijk al jaren elkaars bloed konden ruiken zeker?†Ik zweeg. “Het is niet enkel het geld, ook het eergevoel. Dit knaagt aan mij geweten Matteo, en ik ben er zeker van dat onze illegale praktijken ook jou niet onberoerd lieten de voorbije maanden.†Na Michele’s bezoek was het ijzig stil in de woonkamer. Leona liet een traan in mijn plaats, want ik kon enkel voor mij uit staren en maar aan één ding denken: geld. Ik was vastberaden om dit niet naar de media te doen doorsluizen. Indien dit zou gebeuren zou de gehele wielerwereld opnieuw door een crisis gaan, en zou ik als zondebok aangewezen worden. “Ik vraag me af hoe je volgende week dat geld op tafel kan leggen. Ga je zeggen bij de bank van “ik zou graag 50.000 euro van mijn rekening halen� Ze zullen het niet zomaar toelaten.†Dat wist ik, uiteraard. In schijven was ook geen oplossing. “Desnoods ga ik naar de notaris om dit zo spoedig en efficiënt mogelijk aan te pakken, want dit zal zwaar op ons gemoed vallen.†Natuurlijk had Leona gelijk, al stonden we nu echt met onze rug tegen de muur. Michele was de algemene verrader van Lete Cycling Team, een ploeg die in 2013 werd gevormd door Moreno en nadat ik stopte met wielrennen hield ook Moreno het voor bekeken, in 2015 dus. Daarom dus dat Moreno niets meer met het wielrennen tout court wou te maken hebben. Hij wist alles van deze praktijken. Vandaar dat hij nu aan de andere kant van de wereld zit te genieten van het geld die hij de voorbije jaren, als renner en als manager/ploegleider, opstreek. Totaal gespannen slofte ik als een kip zonder kop rond door het huis, op zoek naar antwoorden. Spijtig genoeg kwam ik die op de weg tussen de slaapkamer en de keuken niet tegen.